Jovencitos y Mayorcita, los Cúmulos Abiertos M46 y M47

3 abril 2012

Jovencitos y Mayorcita, los Cúmulos Abiertos M46 y M47

Muchas estrellas se forman en cúmulos.

Los cúmulos estelares abiertos, también denominados cúmulos galácticos, son relativamente jóvenes enjambres de estrellas brillantes nacidas juntas cerca del plano de nuestra galaxia, la Vía Láctea.

Separados por alrededor de un grado en el cielo, dos buenos ejemplos son M46 (superior) a 5.400 años-luz de distancia y M47 (inferior), a tan sólo 1.600 años-luz de distancia hacia la austral constelación náutica Popa (Puppis).

A sus cerca de solamente 300 millones de años de edad, M46 contiene unos pocos cientos de estrellas en una región de unos 30 años-luz de diámetro. Fue descubierto por Charles Messier en 1771.

Con tan sólo 80 millones de años de edad, M47 es un cúmulo más pequeño pero más suelto de unas 50 estrellas que abarcan 10 años-luz.

Pero este retrato de la juventud estelar también contiene una intrusa antigua.

La pequeña y colorida mancha de gas brillante en M46 es en realidad la nebulosa planetaria NGC 2438, la fase final de la vida de una estrella similar al Sol, de miles de millones años de antigüedad.

NGC 2438 se encuentra a unos estimados 3.000 años-luz y probablemente representa un objeto en primer plano, apareciendo sólo por casualidad a lo largo de nuestra línea de visión del juvenil M46.

Crédito para la imagen & derecho de autor: Sergio Eguivar (Buenos Aires Skies).

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