Urbain Jean Joseph Le Verrier

Urbain Jean Joseph Le Verrier nació en Saint-Lô, Francia, el 11 de marzo de 1811.

Urbain Jean Joseph Le Verrier

Estudió en la Escuela Politécnica. Empezó interesándose por la química, que estudió con Louis Joseph Gay-Lussac, pero luego cambió ese interés por la astronomía, en concreto por la mecánica celeste.

La mayor parte de su vida trabajó de director del Observatorio de París.

Su mayor logro fue su colaboración en el descubrimiento de Neptuno usando sólo lápiz y papel, es decir, utilizando las matemáticas. Realizó cálculos para conseguir una explicación a por qué Urano no seguía la órbita calculada exactamente según las leyes de Kepler y Newton y qué causa era la que alteraba su movimiento. Le Verrier pensó que podría existir otro planeta que perturbaba el movimiento de Urano. Le dio a Johann Gottfried Galle la posición en la que había calculado que se encontraba el nuevo planeta, y Galle lo localizó en septiembre de 1846 a menos de 1º de la situación en que lo calculó Le Verrier.

En Inglaterra, John Couch Adams, sin tener conocimiento de estos hechos, también hizo sus cálculos. Le Verrier hizo pública a la Academia Francesa la situación del nuevo planeta el 31 de agosto de 1846. El 2 de septiembre, Adams informó al Real Observatorio de Greenwich de sus previsiones, que finalmente estaban equivocadas en 12º. Todavía hoy perdura la polémica sobre quién descubrió Neptuno, pero parece que el mérito lo tuvo Le Verrier.

Tumba de Urbain Jean Joseph Le Verrier

También Le Verrier constató una anomalía en la órbita de Mercurio, y pensó que podía ser debida a un planeta que no había sido descubierto todavía, al que llamaron Vulcano. Esto trajo consigo una oleada de falsos descubrimientos hasta 1915 en que Einstein explicó con su Teoría General de la Relatividad el por qué de este movimiento anómalo.

Durante los últimos 25 años de su vida se dedicó a calcular las órbitas de los ocho planetas.

Murió en París el 23 de septiembre de 1877. Su cuerpo descansa en el Cementerio de Montparnasse. Sobre su tumba se puede ver un gran globo celeste de piedra.

En 1868 y 1876 obtuvo la Medalla de Oro de la Real Sociedad Astronómica.

Tanto en la Luna como un Marte, un cráter lleva su nombre. También hay un anillo en Neptuno llamado Le Verrier, así como el asteroide 1997.

En la Torre Eiffel está grabado su nombre, formando así parte de una lista con 72 nombres.

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