Una Luna pintada: Jápeto (Iapetus), una de las lunas de Saturno

13 enero 2012

Jápeto (Iapetus)

¿Qué le ha pasado a Jápeto?

Grandes partes de este extraño mundo son negras como el carbón mientras otras son tan brillantes como el hielo.

La composición del material oscuro es desconocida, pero espectros infrarrojos indican que posiblemente contiene algún oscuro tipo de carbón.

Jápeto tiene también una inusual cresta ecuatorial que le da la apariencia de una nuez.

Para ayudar a entender mejor a esta luna aparentemente pintada, en el 2007 la NASA hizo pasar la sonda robótica Cassini, orbitando Saturno, a una distancia de tan sólo 2.000 kilómetros.

En la imagen, tomada desde una distancia de unos 75.000 kilómetros, la trayectoria de Cassini permitió capturar imágenes sin precedente del hemisferio de Jápeto que está siempre oculto debido a la rotación capturada.

En el sur se observa un enorme cráter con un formidable diámetro de 450 kilómetros que parece superpuesto sobre un cráter más antiguo de un tamaño similar.

El material oscuro va cubriendo una zona cada vez mayor de la parte más oriental de Jápeto, oscureciendo cráteres y zonas montañosas por igual.

Una inspección detallada indica que el recubrimiento oscuro por lo general se encuentra más cerca del ecuador de esta luna y tiene un espesor de menos de un metro. Una de las principales hipótesis es que el material oscuro consiste en su mayoría en restos de suciedad de la sublimación del relativamente cálido pero sucio hielo.

Una capa inicial de la materia oscura realmente podría haber sido pintada por la acreción de los restos liberados por meteoritos procedentes de las otras lunas.

Ésta y otras imágenes obtenidas del paso de Jápeto por Cassini se están estudiando para obtener pistas aún mayores.

Jápeto fué descubierto en 1671 por Giovanni Cassini.

Crédito para la imagen: Cassini Imaging Team, SSI, JPL, ESA, NASA.

Vídeo del vuelo de Cassini sobre Jápeto en 2007

Cargando el reproductor de vídeo...

Cassini vuela a baja altura sobre la superficie de Jápeto hacia su encuentro cercano con la enigmática luna el 10 de septiembre 2007.

Su vuelo le lleva sobre la cresta montañosa a lo largo del ecuador de la luna. Las imágenes usadas en la película fueron adquiridas con la cámara gran angular el 10 de septiembre de 2007, cuando Cassini pasó Jápeto (1.468 kilometros, o 912 millas de diámetro) a unos pocos miles de kilómetros de la superficie.

Crédito para el vídeo: Missión Cassini de la NASA.

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