Estrellas dobles y múltiples

Aunque nuestra estrella, el Sol, brilla sin un rival cercano, a muchísimos años luz de su vecina más cercana, las estrellas suelen vivir formando parejas, tríos o cúmulos. Más de la mitad de las estrellas tienen una o más compañeras.

Hablamos de estrellas dobles cuando en el cielo se observan dos estrellas, una junto a otra. Cuando existe un vínculo gravitatorio entre ambas estrellas, decimos que es una doble física, o estrella binaria. Las dos se mueven juntas por el espacio mientras orbitan la una alrededor de la otra, la más masiva siempre es la más cercana al centro de gravedad. Por ejemplo, tenemos a Mizar, en la Osa Mayor, que es una doble física. A la más brillante se la llama componente primaria, y la más débil es la secundaria.

Alcor y Mizar vistas con prismáticos

Las estrellas que tienen dos o más compañeras se llaman estrellas múltiples. En el Trapecio, en el centro de la nebulosa de Orión, hay cuatro estrellas jóvenes fácilmente visibles con un telescopio pequeño. Otro caso es alfa Centauri, la estrella brillante más cercana, que es un sistema triple.

En ocasiones vemos dos estrellas en el cielo alineadas por casualidad, que parece que están muy cerca la una de la otra, pero en realidad están muy separadas en el espacio. Es el caso de Albireo, en la constelación del Cisne. Son las llamadas dobles ópticas, y no se encuentran ligadas por la fuerza de la gravedad.

Albireo es una doble óptica

En un sistema binario, a veces sucede que el plano orbital puede estar alineado con la visual de tal forma que, al observar desde la Tierra, una estrella pasa por delante de la otra, y luego por detrás. Esto produce cambios en el brillo aparente de la estrella y permite deducir la masa, el tamaño y el movimiento orbital de las componentes.

La binaria eclipsante más famosa es Algol, en la constelación de Perseo. Las estrellas giran con un período de 2,8 días y su magnitud va desde 2,1 hasta 3,3, un cambio que podemos percibir a simple vista.

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El Trópico de Cáncer
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